Petite introduction au thé


Vous connaissez le thé noir, le thé vert ou encore le thé blanc, et peut être imaginez-vous qu’à la manière d’autres plantes, il s’agit d’une distinction d’espèces végétales. C’est la jolie erreur des novices du thé : quelle que soit sa couleur, le thé provient d’une seule et même plante, le “Camellia Sinensis”, ce qui signifie littéralement Camélia Chinois.  Pour cause, le théier est un arbre originaire de l’Empire du Milieu, et c’est la transformation de ses feuilles qui donne les différentes catégories de thé dont nous nous délectons.


C’est en maîtrisant l’oxydation des feuilles cueillies que l’on obtient les différentes couleurs de thé. C’est une enzyme des feuilles de thé, contenue dans les parois cellulaires, qui opère cette réaction chimique.

Ainsi pour le thé noir, on roule les feuilles pour libérer cette enzyme, puis on les laisse s’oxyder fortement, avant l’étape de torréfaction qui neutralise l’enzyme oxydante.

A l’inverse, pour le thé vert, on empêche l’oxydation d’avoir lieu en torréfiant directement les feuilles. L’autre technique pour créer un thé vert est celle développée au Japon, qui consiste à étuver les feuilles dans un bain de vapeur. Dans les deux cas les feuilles sont ensuite façonnées puis séchées.

Quant au thé blanc, on laisse ses feuilles se flétrir plus de deux jours dans des températures estivales (supérieures à 30°C), ce qui déclenche une très légère oxydation. Pour garantir sa conservation, le thé blanc est ensuite séché : c’est le thé qui subit le moins de transformation et dont le goût est ainsi le plus discret.


Et le thé rouge, le fameux rooibos ? Ce n’est pas du thé justement ! C’est un buisson aux tiges rougeâtres d’Afrique du Sud, aux feuilles en forme d’aiguilles. Ces dernières sont récoltées avec leur tige, et l’ensemble est broyé avant oxydation. Enfin un passage à la vapeur stoppe le processus. Quant au maté d’Amérique du Sud, il est directement torréfié après récolte, comme le thé vert. L’infusion est vraiment une tradition universelle mais avec des préparations très variées !